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China acelera el mundo hacia un futuro de coche eléctrico

Existe una poderosa razón por la que los fabricantes de automóviles en todo el mundo están acelerando sus esfuerzos para desarrollar vehículos eléctricos, y esa razón...es China.


Propulsado por grandes cantidades de dinero del gobierno y visiones de dominar las tecnologías de próxima generación, China se ha convertido en el mayor defensor del mundo de los automóviles eléctricos. Eso está obligando a los fabricantes de automóviles de Detroit a Yokohama y de Seúl a Stuttgart a retomar el ritmo de transformación o corren el riesgo de quedarse atrás en el mercado de automóviles más grande del mundo.

Beijing ya ha pedido que uno de cada cinco autos vendidos en China funcione con combustible alternativo para 2025. El mes pasado, China emitió nuevas reglas que requerirían que los fabricantes de autos del mundo vendan más autos de energía alternativa aquí si quisieran continuar vendiendo regularmente, un funcionario chino dijo recientemente que el país acabaría con el motor de combustión interna en autos nuevos.


"Nos vemos en una encrucijada en el desarrollo de la industria del automóvil en este país, teniendo en cuenta una escala global", dijo Jürgen Stackmann, el principal ejecutivo de VW para venta y comercialización de la marca VW, durante una visita a Shanghai.


China ha reformado las industrias -de ropa, de fabricación de acero, incluso cordones - a través de una potente combinación de apoyo gubernamental y mano de obra barata. Más recientemente, ha transformado las empresas de energía verde como la solar y la eólica. Esto, sin embargo, sería en una escala diferente.

Si China tiene éxito, y no hay ninguna garantía, los responsables de las políticas de Beijing serán el centro y el centro de la industria automotriz mundial, un negocio que ha ayudado a definir las comunidades, las industrias y las aspiraciones de las personas durante más de un siglo. Es un papel que era casi inconcebible hace apenas unas décadas, cuando China estaba más estrechamente asociada con un tipo diferente de transporte ecológico: la clásica y negra bicicleta, Flying Pigeon.


China siente que tiene pocas opciones para seguir adelante. Si bien es cierto que los vehículos eléctricos encajan perfectamente en el plan de China de convertirse en el líder mundial en tecnología de ciencia ficción como la inteligencia artificial, el país también teme un futuro oscuro: uno donde sus ciudades permanezcan envueltas en smog y esté obligando a los países extranjeros a venderle el combustible que necesita.


China ya es el mayor fabricante y vendedor mundial de automóviles eléctricos. Los compradores chinos están en camino de capturar casi 300,000 de ellos este año, tres veces el número que se espera se venda en los Estados Unidos y más que el resto del mundo combinado.


El peso del mercado del país es considerable. China compra más automóviles de marca General Motors que los estadounidenses. Incluso para Tesla, el todavía pequeño fabricante estadounidense de sedanes eléctricos de lujo, China se ha convertido en el segundo mercado más grande, a pesar de que los impuestos de China a los automóviles importados son 10 veces más altos que los de los Estados Unidos. Los funcionarios de Tesla han dicho que están considerando abrir una fábrica en China.


Hace una semana, G.M. y Ford dieron a conocer sus planes para agregar 33 modelos eléctricos combinados a sus líneas de venta. Los fabricantes globales como G.M. y Volkswagen también están trasladando gran parte de su investigación, desarrollo y producción de automóviles eléctricos a China. China a su vez los está presionando para que compartan esa tecnología con sus socios chinos.


Detrás de las escenas, China está reclutando algunos de los mejores talentos de ingeniería eléctrica del mundo, incluso en Estados Unidos. China también es el hogar de muchas empresas más pequeñas que hacen que las piezas sean esenciales para el montaje de automóviles eléctricos. Todo esto ocurre justo cuando los autos eléctricos finalmente comienzan a ser competitivos con los automóviles con motor de gasolina o diesel en cuanto a rendimiento y costo.


Los automóviles eléctricos son cada vez más comunes en ciudades como Pekín, Shanghai y Shenzhen. Para algunos conductores de aquí, los automóviles eléctricos son lo único que conocen.

"No planeo comprar un automóvil de gasolina, ya que he oído que van a ser prohibidos para la venta", dijo Xiong Jianghuai, un abogado con sede en Shanghai, que compró dos fabricados por Chery, un fabricante de automóviles chino. Dijo que estaba encantado de que el costo operativo fuera menos de la quinta parte del costo de comprar gasolina, incluso si el precio de compra inicial era un poco más alto. "Creo que el futuro radica en los autos eléctricos", dijo el Sr. Xiong.


Muchos fuera de China, incluidos algunos miembros de la administración del presidente Trump, dicen que China está utilizando un apoyo gubernamental injusto para crear líderes nacionales que podrían eclipsar a sus rivales en el exterior.


Los ejecutivos automotrices chinos dicen que su país está siguiendo políticas de sentido común para desarrollar industrias de vanguardia.


"En China, los empresarios del sector industrial son muy afortunados, porque tenemos la base" del gobierno, dijo Li Bin, fundador y presidente de NIO Company, un fabricante de automóviles eléctricos chinos. "Estas oportunidades son raras o imposibles en cualquier otro país del mundo". La capacidad de China para dominar los autos eléctricos no está garantizada. Las habilidades de fabricación de automóviles de China son considerables, pero aún tiene que crear un modelo de automóvil único que se ha popularizado en el exterior.


Incluso en China, la mayoría de los compradores todavía prefieren los Ford, Chevrolets y Volkswagens en gran parte hechos por empresas conjuntas ordenadas por el gobierno entre empresas globales y chinas.


Cuando se trata de coches eléctricos, la mayoría de los modelos chinos son baratos y “cuadrados”, a diferencia de las líneas elegantes y de puertas “ala de halcón “como los últimos modelos de Tesla. Los funcionarios chinos han pedido durante mucho tiempo que los vehículos eléctricos sean prácticos, y no, solo lujos.


"El gobierno central ha desarrollado muchas estrategias para el desarrollo de nuevos vehículos energéticos", dijo Song Qiuling, subdirector del Ministerio de Finanzas de China. "Es por eso que hemos visto el progreso y el desarrollo de nuevos vehículos".


Algunas empresas ya han tropezado. Faraday Future, una compañía de automóviles eléctricos con sede en los Estados Unidos, pero propiedad de una empresa china, se redujo después de los golpes debido a los duros tiempos financieros. China retiró los subsidios de automóviles eléctricos de varias compañías locales después de que una investigación el año pasado mostró que muchos estaban exagerando las ventas.


Los beneficios ambientales pueden ser difíciles de alcanzar de momento. Casi tres cuartas partes de la energía eléctrica de China proviene del carbón, que emite más gases que favorecen el cambio climático que el petróleo. Incluso la electricidad para los automóviles eléctricos en China es producto de la combustión.

China también está favoreciendo la tecnología eléctrica de las baterías que puede llamarse propia. Los fabricantes de automóviles extranjeros ya controlan gran parte de la tecnología avanzada detrás de las alternativas de consumo de combustible, como los híbridos enchufables, como el Toyota Prius, que funciona tanto con gasolina como con una batería eléctrica, y aún así, los automóviles eléctricos tienen un sentido particular en China. Las densas y concurridas ciudades de China a menudo significan distancias de conducción más cortas, mientras que su extenso sistema ferroviario de alta velocidad reduce la necesidad de viajes por carretera de larga distancia.


Han Tao, un inversionista bursátil de 35 años de Beijing, descubrió los límites de los coches eléctricos de una manera dura, dijo que se había quedado sin carga en Julio mientras conducía a Shenzhen, a 1.300 millas de distancia. Su sedán eléctrico BYD E6 fabricado en China necesitó un remolque. Sin embargo, dijo, él y su esposa prefieren el E6 sobre el Chevrolet Cruze de gasolina que compraron cuatro años antes.


"No tiene el olor a combustible y tampoco ruido el motor", dijo el Sr. Han. "Se acelera mucho más rápido que los automóviles de gasolina. Se siente como si estuvieras en un tren de alta velocidad."


El impulso de China por los coches eléctricos muestra cómo sus ambiciones industriales pueden soportar grandes cambios políticos. China nombró a un ex ingeniero de Audi, Wan Gang, su ministro de ciencia y tecnología en 2007, y mantuvo el cargo y mantuvo el impulso a pesar de la aparición de una nueva camada de líderes chinos.


Wen Jiabao, el segundo funcionario más poderoso de China como primer ministro entre 2002 y 2012, fue un ávido defensor de los automóviles eléctricos que llegaron de Tianjin, el centro de la industria de baterías de China. El sucesor del Sr. Wen como primer ministro, Li Keqiang, también ha convertido el respaldo del gobierno para las industrias de alta tecnología en su logro principal, mientras que el presidente Xi Jinping ha respaldado firmemente el esfuerzo.


"El desarrollo de nuevos vehículos para ahorro de energía", dijo Xu Chaoqian, un importante asesor del Sr. Wan, "recibió mucho apoyo del presidente Xi, el primer ministro Li y otros.


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